Le prix du scandale des faux comptes de Wells Fargo augmente de 3 milliards de dollars

Wells Fargo a accepté de payer 3 milliards de dollars pour régler des affaires pénales et une affaire civile résultant de son traitement généralisé des clients de sa banque communautaire pour une période de 14 ans, a annoncé vendredi le ministère de la Justice.

De 2002 à 2016, les employés ont utilisé la fraude pour atteindre des objectifs de vente impossibles. Ils ont ouvert des millions de comptes au nom de clients à leur insu, signé des propriétaires de programmes de paiement de cartes de crédit et de factures ignorants, créé de faux numéros d'identification personnels, de fausses signatures et même transféré secrètement de l'argent de clients.

Dans des documents judiciaires, les procureurs ont décrit un environnement d'autocuiseurs dans la banque où les employés de bas niveau étaient poussés de plus en plus chaque année par des objectifs de vente que les cadres supérieurs avaient méthodiquement soulevés, ignorant les signes qu'ils n'étaient pas réalistes. Les quelques employés et cadres qui ont atteint les objectifs de vente – de quelque manière que ce soit – ont été présentés comme des exemples du reste des effectifs à suivre.

"Cette affaire illustre l'échec complet d'un leadership à plusieurs niveaux dans la banque", a déclaré Nick Hanna, avocat américain pour le district central de Californie, dans un communiqué. "Wells Fargo a échangé sa réputation durement gagnée de profits à court terme et a blessé d'innombrables clients en cours de route."

Maintenant, la banque est aux prises avec les conséquences persistantes. Une partie de l'accord de vendredi, qui comprend une commission d'échange de titres de 500 millions de dollars, est un accord de poursuites différées, un pacte avec les procureurs qui pourrait exposer la banque à des accusations si elle se livrait à de nouvelles activités criminelles.

"Nous utilisons toutes les ressources nécessaires pour nous assurer que rien de tel ne se reproduise", a déclaré vendredi le PDG de Wells Fargo, Charles W. Scharf.

La pénalité, bien que lourde, n'est pas un record. En 2015, un juge a condamné BNP Paribas à payer près de 9 milliards de dollars pour violations des sanctions. L'amende de vendredi n'est même pas la plus grosse contre Wells Fargo. En 2012, lorsque les cinq plus grandes banques du pays ont payé un total de 26 milliards de dollars aux autorités fédérales et nationales pour mener des enquêtes sur leurs pratiques de prêt hypothécaire au cours des années précédant la crise financière de 2008, la part de Wells Fargo a totalisé 5,35 milliards de dollars. Y compris la pénalité de vendredi, la banque a payé plus de 18 milliards de dollars d'amendes pour actes répréhensibles depuis la crise économique.

L'an dernier, les bénéfices de Wells Fargo ont totalisé près de 20 milliards de dollars.

Des responsables du ministère de la Justice ont déclaré aux journalistes dans un briefing vendredi que les paiements de la banque à d'autres autorités, y compris 1 milliard de dollars d'amendes au bureau du contrôleur des devises et au Bureau de protection des consommateurs en matière de protection financière de 2018, étaient un facteur atténuant pour déterminer combien elle devait dans le courant règlement.

Les pratiques que Wells Fargo est pénalisées dans l'accord actuel – qui comprend une concession bancaire pour les documents bancaires falsifiés – ne sont pas le seul mauvais comportement que la banque a révélé depuis 2016. Lorsqu'elles ont émergé dans un règlement avec les autorités californiennes et Bureau de la protection financière des consommateurs, la banque a également reconnu avoir facturé des frais inutiles aux clients hypothécaires et obligé les emprunteurs à acheter une assurance dont ils n'avaient pas besoin.

Ces questions ne font pas partie de l'accord de vendredi, et les responsables du ministère de la Justice ont refusé de dire s'ils avaient l'intention de prendre plus de mesures contre la banque.

Wells Fargo fait toujours l'objet d'une enquête par l'Agence de la consommation sur sa pratique de fermeture soudaine des comptes des clients et a déclaré dans des documents réglementaires que les autorités enquêtaient sur les frais indus facturés par les clients de la gestion de patrimoine.

L'accord de vendredi n'est pas non plus lié à une enquête criminelle continue sur les rôles individuels des anciens directeurs de Wells Fargo dans le scandale des pratiques de vente. Le 23 janvier, le bureau du contrôleur des devises a infligé des amendes aux anciens cadres supérieurs de plusieurs millions de dollars chacun pour avoir supervisé la banque tout en abusant de clients. Un ancien PDG de Wells Fargo, John G. Stumpf, a accepté de payer 17,5 millions de dollars, tandis que d'autres luttent contre les cas portés par le régulateur. L'un d'eux, Carrie L. Tolstedt, l'ancien chef de la banque de détail de Wells Fargo, encourt une amende de 25 millions de dollars.

Les responsables du ministère de la Justice ont déclaré que le règlement n'incluait pas non plus un comportement similaire en dehors de la période de 14 ans.

Début 2018, la Réserve fédérale a imposé des restrictions de croissance à Wells Fargo, qui ne seront levées qu'après que la banque aura montré à ses régulateurs qu'elle a apporté des modifications importantes pour éviter les mauvais comportements tels que les scandales de faux comptes. Depuis sa prise de fonction en octobre, M. Scharf n'a rien dit sur la date à laquelle cet objectif peut être atteint.

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